你真的了解「什麼是貨幣」嗎?

誤把「貨幣」當成「財富」的人,一輩子只會忙著囤積各種財物,錯把「擁有」當成一種人生享受。

隨機翻閱近幾年出版的財務或經濟書籍,就會發現那些書鮮少詳盡解釋什麼是「貨幣」。事實上,多數現代經濟學者對「貨幣」的定義各持其見,很多人甚至沒有把「貨幣」這項要素納入自己的經濟模型。


當然,每個人對貨幣多多少少都有一點模糊的概念,但有人真正了解它究竟是什麼嗎?我認為如果一本財務或經濟書籍沒有開宗明義地解釋什麼是「貨幣」,它就有失完整。畢竟如果不了解一個經濟體系裡最主要的人際互動工具,又要如何了解這個經濟體系?沒有說明「貨幣是什麼」的財務或經濟書籍,就像是一本沒有解釋該怎麼幫車子加油的汽車用戶手冊,甚至更糟,它像一本沒有告訴你該加哪一種燃料的汽車手冊。遺憾的是,貨幣是遠比燃料更危險的工具,所以,如果一本財經書籍完全沒有解釋什麼是貨幣,那它的作者未免也太粗心大意了。

從經濟和財務的觀點來說,精確了解什麼是貨幣,以及貨幣對經濟體系的影響,真的非常重要,因為貨幣是現代人生活中最重要的工具。貨幣是每一筆財務交易的核心,我們計算產出、利潤和衡量財務體質時,一定會使用到它。因此,了解這項工具的運作模式,不僅是了解貨幣體系及經濟體系運作的關鍵,也是了解現代人類生活的核心要件。

為什麼要使用貨幣

在解釋什麼是貨幣以前,先了解為什麼貨幣會存在,或許有點幫助。而要釐清這個問題,或許應該先搞清楚貨幣的最基本目的,而知道貨幣存在的目的後,才能真正了解貨幣和貨幣的歷史。

身為高度社會化的智慧動物,人類創造了各種工具來改善彼此交易與互動的方式。以物易物是一種相對原始且功能較不足的系統,因為除非你手上有某人想要的東西,而且對方正好擁有、且願意以你需要的東西和你交換,否則這種交易就不可能實現。因此,唯有創造一種通用的交易媒介,才能將所有商品及服務全部聯繫在一起,因為通用的交易媒介才能讓所有商品及服務都變得可交易。

所以,就核心意義來說,貨幣是一種讓商品及服務得以交易的社會機制。

現代人類社會的貨幣已高度發展為一種正規甚至制度化的工具。由於年代久遠,生活在現代的我們實難以追溯到貨幣的真正由來,不過,最初的貨幣很可能是以一種「不言而喻的承諾」形式存在,接著,它透過某種型態的以物易物系統逐漸演變,隨著時間漸漸發展為正式的承諾和法律合約。如今,多數貨幣都受到法律的定義和保護,而且現代貨幣也漸漸演變成一種以帳戶電子記錄形式為主的貨幣。

現代人生活在一個極端先進且精密的經濟體系,而這個經濟體系的興衰,取決於和商品及服務的交易有關的種種社會互動,而這些互動的目的都是為了取得貨幣。換言之,貨幣是一種媒介,我們利用它來取得自己「慾望清單」中的各種事物。沒有人能隨時藉由幫某人抓背,來換取另一個人幫自己抓背,所以,人類創造了某種事物(即貨幣)來促進多數商品及服務的交易,終而解決了那種缺憾。舉個例子,如果我希望有人來幫忙抓背,但又不想幫另一個人抓背,這不成問題,我可以付10塊錢給某人,請他來幫我抓背,這麼一來,我就不需要投桃報李地幫對方抓背,而他也可以用這10塊錢來買自己真正想要的東西。

就最基本的層次來說,貨幣是為了促進人類這種高度社會化動物之間的交易活動而創造,它只是一種工具—— 一種作為交易中介的社交工具。所以,現在我們可以歸納出有關貨幣的第一個認知:

1. 貨幣是一種社會機制。

不過,即使有了這一層認知,我們還是搞不太清楚為何貨幣會存在。你為什麼要為了那薄薄的幾張紙或銀行帳戶裡的電子帳戶餘額而長時間賣力工作?為什麼我們常因貨幣的問題而感到擔憂和壓力?要回答這個問題,將貨幣想成「劇院門票」,或許有點幫助。

如果經濟體系(以及我們取得商品及服務的能力)是一家劇院,那就可以把貨幣想成讓我們得以進場看表演的門票。在現代貨幣體系,一個擁有明確指定形式的貨幣,差不多就代表某種能讓你進入這個經濟體系從事交易的「門票」。

而我們為了取得貨幣而工作,並對自己取得貨幣的能力感到有壓力,全是因為唯有取得這項工具,我們才能換得自己需要的商品和服務,換句話說,貨幣是我們取得必要商品及服務的終極工具。

在人類歷史上的各個時刻,貨幣分別以非常多不同的面貌存在,包括不言而喻的契約、木枝、岩石、貴金屬、紙張,或網路上的記錄等。技術上來說,上述很多物品都具備貨幣的屬性-這些物品通常可以(且確實)代表某種可輕易衡量的確定價值。換言之,人類發展了一套利用某些具備特定價值的物品(這些物品分別代表索取特定數量之商品及服務的權利)來彼此交易的系統。實質上來說,這是記錄「遞延承諾」(deferred promise)的方法之一。不過,請注意,千萬不要因此把貨幣想成一種實體的物品或某種具備內含價值(intrinsic)的東西。沒錯,貨幣確實代表著某種確定價值,但貨幣本身(例如現鈔)卻不盡然具備內含價值。

現代社會的貨幣多半是由電子記錄和電腦系統裡的數字組成。你的銀行帳戶主要是存在於電腦系統裡,它是一種帳戶記錄,不是被存放在金庫裡的有形金條。現代人的日常交易早就被電子貨幣系統支配,換言之,電子系統已成為我們使用這項社會工具(social construct)的方法。談到這裡,我們可以歸納出有關貨幣的第二個關鍵認知:

2. 現代貨幣不盡然是一種實體物品或某種具備內含價值的事物,它只是一種交易及記帳媒介。

但貨幣的主要目的究竟是什麼?誠如我先前大略提到的,貨幣的主要目的是要為我們提供一個便利的交易媒介,讓我們能更輕鬆取得各種商品及服務。換言之,有了貨幣,一般人就不用為了採買雜貨而大費周章地扛著一堆金條到沃爾瑪(Walmart)去,也不用仰賴古老且不便的以物易物系統,因為我們已創造了各種便利的方法,來記錄自己為了取得「慾望清單」上的東西而支付的代價。貨幣讓我們有能力撫養家庭、送小孩去上學、維持身體健康,並享受生活等。

儘管貨幣很重要,但千萬不要誤以為它具備真實的價值。切記,貨幣只是一種交易媒介。

它就像人類創造的其他很多工具,是我們為達到某個目的而使用的手段之一。打個比方,雖然你可以憑著門票進入劇院看表演,但你真正想要的並不是那張門票。它只是讓你得以進場看表演的工具,而你真正的目的是要欣賞場內的表演。所以,貨幣只是一種為達到某種目的而使用的手段。雖然貨幣是現代人生活中的必要成分,但卻不盡然是取得真正財富的必需元素。

每個人眼中的真正財富都不盡相同,不過,大致上來說,真正的財富是由伴侶、好友、美滿的家庭、健康的身體、豐衣足食和安全感等等要素組成。更多貨幣或許會讓你更方便達到特定的目標,但不應該老是把貨幣和真正的財富劃上等號。如果你誤把貨幣當成真正的財富,就等於是誤把劇院門票當成場內的表演。雖然我們需要某些數量的門票才進得了劇院,但那場表演的優劣,並不盡然完全取決於我們一生共取得多少張門票。所以,雖然貨幣確實能讓人更容易取得物質商品,甚至還能讓人獲得某種程度的快樂,但它永遠只是達成某種其他目的的手段之一,不應該誤以為它是最終目的。

談到這裡,我們可以歸納出貨幣帶給我們的最重要教誨:

3. 貨幣不盡然是真正的財富。

幾乎所有東西都能當成貨幣。你可以試著拿一包衛生紙到本地的當舖去和它交易,如果這家當舖認為這包衛生紙有價值,就會接受你拿它來交易其他某種等值的東西。不過,或許舉一個比較常見的實例會比較有意義一點:某些人傾向於將黃金等貴金屬當成貨幣,但這是不正確的。任何東西都能當成一種交易的媒介,只不過,黃金是比較不方便的貨幣形式。它太重、難以即時評價,而且不是非常受公認的交易媒介。所以,它實在不便於作為平日購買商品或服務的工具。

現代貨幣體系的多數貨幣是所謂的法幣fiat money)。法幣是一種沒有內含價值,但卻被用來作為交易媒介的貨幣,而它之所以能獲得這樣的殊榮,原因在於政府將它訂為交易媒介,而拉丁文的「fiat」就代表「法令許可」的意思。

今日的貨幣體系被設計為社會體系,特定的社會根據其特有法令,將貨幣制度化,進而發行這個社會的專屬貨幣。各國政府負責監理本國的貨幣體系,並裁定各種具體類型的貨幣應該交由哪些實體發行。例如,美國政府負責監理美國貨幣體系,但這個體系的設計,卻是以民間銀行系統為中心。你可以把民間銀行系統看成美國人用來從事收付款活動的球場,其中,政府代表裁判(監理者),而我們每個人則是試圖把球(貨幣)搶到手,以達成得分目標(消費和生產)的球員。如果你想要在美國政府指定且監理的球場上打球,就必須使用它認為可接受的球,而那代表你得投入代表球場的美國銀行系統,和其他人交手。

美國的計帳單位unit of account)是美元,所以,在這個國家,所有貨幣都是以美元計價。計帳單位是我們用來衡量貨幣的量尺——貨幣的衡量方式和公制很像,是根據它的記帳單位來衡量,例如一美元可以用來買數量的三明治或任何你想取得的商品或服務。記帳單位因國家而異,不過,這個概念本身卻放諸四海皆準:一國政府指定某種具體名稱的貨幣作為記帳單位(例如日本的日圓、歐洲的歐元,或墨西哥的披索),而且,政府還負責監理這個記帳單位的使用和相關的遊戲規則。舉例來說,如果你想參與美國經濟體系,通常必須取得以美元計價的貨幣,因為它是美國公認的交易收付款形式,在美國交易商品及服務時,必須使用這項標準的貨幣。大致上來說,那代表如果你想參與美國的經濟活動,就必需參與美國銀行系統,使用以美元計價的銀行存款。



4. 現代貨幣是定義明確的記帳單位。

貨幣的最基本用途就是作為交易的媒介,它是我們用來取得各種商品及服務的工具。而以當今的情況來說,我們的主要交易工具是銀行存款,所以,現代貨幣的球場主要是存在於銀行系統,這個體系每天都得處理高達數兆美元的收付款。例如,當你拿信用卡買了一個三明治,你的銀行就會代表你處理一筆付款,換言之,你銀行帳戶裡的銀行存款,會被轉移到三明治店家的銀行帳戶。

另外,當你為了買東西而從自動櫃員機(ATM)提領貨幣時,你的銀行帳戶的存款餘額也會降低,而在此同時,你也獲得了現鈔交易的便利性。銀行系統和存款體系是所有這類交易的中心,而今日的貨幣體系主要就存在於電子報表,而貨幣就是報表上的數字——也就是銀行利用電腦來記錄的銀行存款。當銀行承作放款時,就會創造出一批銀行存款;接著,在某個銷售時間點,這些存款會被用來作為從事商務交易的主要工具。現代貨幣既是某人的資產,也是某人的負債,它主要存在於電腦系統,並以這種基本會計記錄的形式來表達。

舉個例子,當一家銀行貸放了一筆款項,這筆貸款會產生四種具體的會計分錄:這筆貸款是銀行的資產,而當貸款人收到這筆款項並將之存在銀行時,這筆存款則成為銀行的負債。而對貸款人來說,這筆貸款是一筆負債,但因此而取得的存款則是他的資產

銀行系統所控制的電子存款系統是多數現代貨幣的基礎,而這種貨幣是隨著新貸款承作流程而產生,並以帳戶餘額的形式存在。換言之,這個精密的銀行系統讓我們得以建立一種彈性的貨幣供給,進而方便且有效率地交易各種商品及服務。這也代表貨幣供給有可能隨著貨幣使用者的需求而擴張或萎縮。

而這從這裡,便可以歸納出和現代貨幣有關的最重要認知:

5. 多數現代貨幣是帳戶餘額。

在今日的電子貨幣體系中,多數貨幣是以帳戶記錄的形式存在於電子報表上,而這些記錄代表著透過放款承作流程來創造貨幣的那個會計關係的結果。

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